de Anthony Lake, 18 ianuarie 2017

© UNICEF/UN033166/LeMoyne

În Belize City, Alishia, în vârstă de 3 ani, și vecina ei citesc împreună o carte. Principalele persoane care au grijă de Alishia, mama și mătușa ei, știu cât este de important ca micuța să aibă parte de dragoste și stimulare pentru a se dezvolta sănătos.

Ce au copiii cel mai prețios? Creierul. Cu toate acestea, noi nu avem grijă de creierul lor așa cum avem grijă de corpul lor. Acest lucru ar trebui să ne preocupe pe toți – inclusiv pe liderii din domeniul afacerilor.

Primele 1.000 de zile de viață – de la concepție până la vârsta de trei ani – reprezintă o perioadă oportună esențială și unică. În această perioadă, creierele copiilor pot realiza 1.000 de conexiuni neuronale pe secundă – o viteză întâlnită o singură dată în viață – iar aceste conexiuni constituie fundamentul viitorului fiecărui copil.

Știința se pronunță clar cu privire la elementele de care are nevoie un creier tânăr pentru a realiza acele conexiuni:

  • Stimulare cât mai devreme posibil:Copiii cărora li se citește, li se vorbește, li se cântă, care sunt implicați în joacă, nu numai că sunt fericiți în prezent. Aceștia vor avea și o mai bună capacitate cognitivă – și șanse mai mari să ducă o viață mai împlinită și mai productivă în viitor. Așa cum se arată într-un studiu publicat în 2014 (o analiză, 20 de ani mai târziu, a efectelor unei intervenții experimentale), copiii din familii defavorizate care au beneficiat de activități de stimulare cognitivă și a personalității la o vârstă fragedă, au ajuns ca, la maturitate, să aibă câștiguri salariale, în medie, cu 25% mai mari decât cei care nu au beneficiat de respectivele intervenții. Cu toate acestea, potrivit estimărilor, la nivel mondial, cheltuielile guvernelor în materie de programe de învățare timpurie reprezintă sub 2% din bugetul educației.
  • Nutriție: În primii ani de viață, creierul unui copil consumă între 50% și 75% din întreaga energie asigurată de o alimentație sănătoasă. Un copil care nu beneficiază de aportul nutritiv de care are nevoie riscă întârzieri în dezvoltarea atât cognitivă, cât și fizică. Cu toate acestea, cel puțin 150 de milioane de copii din întreaga lume suferă de retard de creștere și multe alte milioane sunt la risc din cauza unei alimentații sărace.
  • Protecție: Violența, abuzul, neglijarea, și experiențele traumatice produc un nivel înalt de cortizol – un hormon care, în fața unui pericol, declanșează reacția de tip „fugi sau luptă”. Atunci când nivelul de cortizol se menține ridicat prea mult timp, se produce stresul toxic, care limitează conectivitatea neuronală la copii. Cu toate acestea, în lume, milioane și milioane de copii își duc zilele marcați de oroarea conflictelor violente și a altor situații de urgență. Nenumărați copii sunt victime ale violenței și abuzului la ei acasă.
  • Expunerea la poluarea aerului: Aceasta poate distruge bariere esențiale în creierul unui copil, ducând la pierderea și deteriorarea de țesut neuronal. La nivel mondial, circa 30 de milioane de copii trăiesc în zone în care aerul este toxic, depășind de cel puțin șase ori limitele stabilite la nivel internațional.

Stimularea, nutriția, protecția împotriva violenței și a poluării aerului, toate acestea influențează viitorul copiilor – și afectează viitorul țărilor, economiilor, și a lumii așa cum o știm noi.

În ciuda acestui fapt, potrivit estimărilor, circa 250 de milioane de copii cu vârste sub cinci ani din țări cu venituri mici și mijlocii, riscă să aibă probleme de dezvoltare ca urmare a sărăciei extreme și a retardului de creștere.

Ce se întâmplă cu acei copii care au fost privați de aceste avantaje esențiale în primii lor ani de viață? Și ce se întâmplă cu societățile lor? Atunci când copiii pierd această oportunitate unică în viață, noi, ca și comunitate globală, ajungem să perpetuăm ciclurile intergeneraționale ale defavorizării și inegalității. Cu fiecare viață, cu fiecare oportunitate ratată, mărim prăpastia dintre cei care au și cei care n-au.

Astfel de eșecuri ne costă scump pe toți. Un preț măsurat în rezultate școlare slabe, câștiguri salariale scăzute, șomaj ridicat, dependență tot mai mare de asistența socială, și cicluri inter-generaționale ale sărăciei care împiedică progresul economic și social pentru toată lumea.

Lucrând împreună, noi – guvernele, organizațiile internaționale, societatea civilă, sectorul privat – trebuie să găsim modalități de a investi în programele care vizează primele 1.000 de zile de viață ale unui copil, respectiv nutriția, stimularea, învățarea timpurie, și protecția împotriva violenței.

Primăvara trecută, UNICEF, Banca Mondială și alți parteneri au pus bazele unei noi alianțe menite să atragă o mai mare atenție asupra importanței dezvoltării timpurii a copilului și să determine mai multe acțiuni în beneficiul copiilor expuși celor mai mari riscuri. Rețeaua de Acțiune în domeniul Dezvoltării Timpurii a Copilului vizează generarea voinței politice, a investițiilor și a cererii locale în materie de dezvoltare timpurie a copilului.

Mediul de afaceri la nivel global are astfel o excelentă oportunitate de a se alătura guvernelor, ONG-urilor, cadrelor universitare, oamenilor de știință, părinților și persoanelor care îngrijesc copiii, pentru a asigura acestui subiect vizibilitatea, angajamentul și – cel mai important – investițiile dedicate pe care le merită.

Mediul de afaceri are, totodată, oportunitatea de a identifica modalitățile prin care poate susține, prin operațiunile sale, programele de dezvoltare timpurie a copilului – de la politici care acordă părinților mai mult timp pentru a contribui la dezvoltarea copiilor lor; la facilități și dotări care favorizează dezvoltarea timpurie a copilului prevăzute la locul de muncă și nu numai, în special în comunitățile în care activează.

Nu putem să nu ne îndeplinim obligațiile față de cetățenii zilei de mâine, de consumatorii zilei de mâine, de muncitorii zilei de mâine, căci abilitățile acestora sunt cele care vor însufleți afacerile zilei de mâine. Productivitatea lor este cea care va alimenta economia zilei de mâine, iar capacitatea lor de a-și aduce contribuția este cea care va configura societatea de mâine.

Împreună, putem face mai mult decât să aducem în lumina reflectorului importanța dezvoltării timpurii a copilului. Ne putem angaja că luăm măsuri și acționăm.

Pentru copii. Pentru o lume în care există mai multă egalitate. Pentru noi toți.

Anthony Lake este Director Executiv al UNICEF.